Christian Parent | Debussy: Suite Bergamasque, Children's Corner, Estampes, Pour Le Piano

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Classical: Debussy Classical: Piano solo Moods: Solo Instrumental
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Debussy: Suite Bergamasque, Children's Corner, Estampes, Pour Le Piano

by Christian Parent

The pianist Christian Parent performs a clear, brilliant and vivid Debussy piano recording with crystalline sonority.
Genre: Classical: Debussy
Release Date: 

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1. Suite Bergamasque: Prélude
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2. Suite Bergamasque: Menuet
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3. Suite Bergamasque: Clair De Lune
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4. Suite Bergamasque: Passepied
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5. Children's Corner: Doctor Gradus Ad Parnassum
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6. Children's Corner: Jimbos's Lullaby
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7. Children's Corner: Serenade for the Doll
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8. Children's Corner: The Snow Is Dancing
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9. Children's Corner: The Little Shepherd
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10. Children's Corner: Golliwogg's Cake-Walk
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11. Estampes: Pagodes
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12. Estampes: La Soirée Dans Grenade
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13. Estampes: Jardins Sous La Pluie
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14. Pour Le Piano: Prélude
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15. Pour Le Piano: Sarabande
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16. Pour Le Piano: Toccata
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ABOUT THIS ALBUM


Album Notes
Debussy's music for piano features probably one of France's most important musical assemblages of the early 20th century. Other than the fact that Debussy worked primarily with piano, the instrument was the means which best helped develop research and expression for a renewed musical language. The composer shall write for piano throughout his life. However, as witness the years of activity covered by the pieces recorded on this album (1890-1908), the music for this instrument corresponds essentially to the period of time in which the composer has reached maturity. This certainly accounts for the privileged position in musical history these pieces have acquired and the extent to which they influenced musical language as the 20th century dawned.

There are three features particular to Debussy which stand out as we begin to examine the four works presented in this collection. In resemblance to the impressionist painting style popular at the time, Debussy uses a method of composition, as identified by Harry Halbreicht, where sounds replace notes, creating sound-valleys ruled «impressions», just as we find them in Clair de lune. This technique is sometimes accompanied by styles and forms taking us back in time, as in Suite bergamasque or Pour le piano, and is outlined in the cases of Estampes and Children's Corner with the use of elements inspired from exoticism and originality (perceived in the composer's anglomania).

Debussy's Suite bergamasque, including four pieces which constitute the first work on the album, owes its title to the imaginary universe created by Paul Verlaine in his poetry record Masques et Bergamasques. As reflected Alfred Cortot, «within Debussy's piano works (...) lives an eternal poem, moderating or accusing its inflexions, quickening or slowing its tempo, imposing its stillness, inspiring its details, modeling its proportions, and this secret poem is our imagination». The omnipresence of this imagination is more acutely distinguished in the third part of the Suite, Clair de lune, an andante whose expressivity is tinted by the D-flat major tonality, symbol of the night and the dreamy quietness in Debussy. This piece, the most widely reknown of the Suite, finds its place after the Prélude and Menuet, and before the Passepied, in which shadows of 18th century French harpsichord players penetrate through a musical text where numerous modal interventions scatter the key's principles.

Completed in 1908, Children's Corner, is dedicated to Debussy's child Chouchou, born in 1905, from his union with Emma Bardac. In spite of the title and dedication, the collection is not especially intended for children, even if the level of technical difficulty is relatively low. Rather, it is music inspired from a child-like universe, but with subtleties and playful winks carefully underlining the fantasy and irony of the composer. The English titles reflect the anglomania predominant in France and the atmosphere in which Chouchou is educated by her governess, Miss Dolly. The Little Shepherd, a romantic vision of a shepherd in the English countryside, is probably the most explicit in this respect. There are many other ways in Children's Corner, however, in which irony and fantasy are outlined, that greatly surpass the simple allusion to anglomania. For example, in Doctor Gradus ad Parnassum, Debussy artfully mocks Clementi's fastidious exercises, whereas in Serenade for the Doll, he humorously fashions the hispanic musical trend. The visible antithesis in Jimbo's Lullaby, a sweet lullaby for the big elephant, is achieved through impressive pentatonic and whole-tone scales. This musical structure contrasts with The Snow is Dancing, where the nonchalant monotony of falling snow is evoked with the D-minor key and staccato sixteenth notes delicately flowing from one hand to the next. Finally, the last and most famous piece of the collection Golliwogg's Cake-Walk is one of the first successful integrations of jazz into the realm of classical music, even before the arrival, in 1917, of the first American Army Jazz Bands. Debussy's fantasy is not complete, though, without the quote of a few measures from Wagner's Tristan in the center of the piece, under the amusing annotation «avec grande émotion», a reminder of Debussy's skepticism toward Wagner's art and furthermore his fervent disciples, perhaps too devoted to «wagnerian greatness».

Estampes is created at the «Société Nationale» by Ricardo Vines the 9th of January, 1904. The topics evoked by the three pieces in this collection, Pagodes, La soirée dans Grenade and Jardins sous la pluie, originate from precise inspirational sources, as each title bears witness thereof. These allusions remain, however, merely a figment of the author's imagination, Debussy having barely travelled. From his visits to the Universal Exhibitions in 1889 and 1900 is born a vision of the Orient, and his glimpse into Spain derives from the imaginary world created by French artists for decades (Bizet for example). Only Jardins sous la pluie comes from a universe truly familiar to Debussy, since it is built upon two French folk songs: «Nous n'irons plus au bois» and «Do, do, l'enfant do...». However its title seems to indicate, Pagodes, the first piece of Estampes, is a reference to Indonesia, not China. Struck by the musical richness of the gamelans he hears at the Universal Exhibition in 1889, Debussy uses an entirely new writing style for piano to recreate the resounding world of the gongs (kethuk), the sarons, the bonangs and the genders: strengthened with long, diffuse pedals, a pentatonic theme aimlessly weaves its way through the richly woven polyrhythmic tapestry. Beating to the powerful rhythms of habanera, flamenco and tango, the suggested power in La soirée dans Grenade is amplified by a pedal in ostinato. The reconstruction of such a vivid Andalouse atmosphere earned Manuel de Falla admiration, who noted: «The strength of evocation concentrated in the few pages of La soirée dans Grenade is miraculous when we consider that this music was written by a stranger almost solely guided by a vision from his genius...». With Jardins sous la pluie, the composer leaves Andalouse's warm atmosphere and takes us to gardens on the
«Île-de-France». Related to the Toccata in Pour le piano, this third section appeals to a piercing musical text, summoning in turn rain, utmost symbol of delicacy (« Nous n'irons plus au bois »), and a lullaby recalling children's games in the Luxembourg garden (« Do, do, l'enfant do... »).

Debussy composes Pour le piano in 1894, but the revised edition is only published in 1901. As surprising as it may seem for Debussy, this time the composer omits any descriptive element, except for the central passage in the Prélude where masters of the past resurrect through the composer's consciousness within an « impressionist » atmosphere produced by a whole-tone scale coupled with pedal use. The titles Prélude, Sarabande and Toccata accentuate the abstract universe in which Debussy's pianistic ingenuity flourishes. Thus, the Prélude sinks its roots into Bach's preludes and fantasies where energy, power and spirit mingle with the unmeasured prelude style of French lutists. With a harmony of sevenths and ninths particularly subversive for the time, the Sarabande develops an atmosphere of Gregorian liturgy. The Toccata ends the voyage with great virtuosity, its accuracy and orderly details greatly contrasting with Pelléas, exact contemporary of Pour le piano.

Michel Duchesneau (Translation: Tammy Mc Millan)

La musique pour piano de Debussy forme probablement l'un des corpus musicaux français les plus importants du début du XXe siècle. Outre le fait que Debussy ait fait du piano son principal outil de travail, l'instrument constituait le moyen de recherche et d'expression le plus propice au développement d'un langage musical renouvelé. Le compositeur écrira pour le piano tout au long de sa vie, mais comme en témoigne le programme de ce disque qui couvre presqu'une vingtaine d'années d'activité (1890-1908), la musique pour cet instrument correspond essentiellement à la période de maturité du compositeur. C'est sans doute ce qui fait que toutes ces œuvres occupent une place de choix dans l'histoire de la musique et qu'elles ont largement contribué à transformer le langage musical à l'orée du XXe siècle.

Les quatre œuvres présentées ici comportent trois aspects particuliers à l'œuvre de Debussy. On distingue ainsi ce que Harry Halbreicht a identifié comme une méthode de composition avec des sons plutôt qu'avec des notes, technique que l'on rapproche généralement de l'impressionnisme en peinture, et permettant au compositeur de créer des paysages sonores dominés par les «impressions» tels qu'on les retrouve dans Clair de lune. Cette technique s'accompagne, dans certains cas, d'un retour aux styles et aux formes du passé comme en témoignent la Suite bergamasque ou Pour le piano et se signale, dans d'autres cas, par l'emploi d'éléments inspirés par l'exotisme et l'originalité comme ceux contenus dans Estampes ou Children’s Corner (témoin de l'anglomanie du compositeur).

C'est à l'univers imaginaire du recueil de poésie Masques et Bergamasques de Paul Verlaine que Debussy se référera pour donner le titre de Suite bergamasque aux quatre morceaux qui constituent la première œuvre enregistrée sur ce disque. Comme l'a constaté Alfred Cortot, «la musique de piano de Debussy [...] a son poème constant qui vit en elle, qui modère ou accuse ses inflexions, précipite ou ralentit son allure, impose ses silences, inspire ses détails, modèle ses proportions, et ce poème secret c'est l'imagination.» Cette imagination se retrouve tout particulièrement dans la troisième partie de la Suite, Clair de Lune, un andante dont l'expressivité est teintée par la tonalité de ré bémol majeur, symbole de la nuit et du calme rêveur chez Debussy. Ce mouvement, le plus célèbre de la Suite, est précédé d'un Prélude et d'un Menuet et suivi par un Passepied, dans lesquels l'ombre des clavecinistes français du XVIIIe siècle passe au travers d'un texte musical où de nombreuses interventions modales dissipent les principes de la tonalité.

Complété en 1908, le recueil Children's Corner est dédié à Chouchou, la fille du compositeur et d'Emma Bardac née en 1905. Même si les pièces qui le constituent ne présentent pas de grandes difficultés techniques, malgré leur titre et leur dédicace, elles ne sont pas destinées aux enfants. Il s'agit plutôt d'une musique inspirée par un univers enfantin mais dont les subtilités et les clins d'œil soulignent habilement la fantaisie et l'ironie du compositeur. Les titres en anglais expriment l'anglomanie alors fort répandue en France et l'atmosphère dans laquelle Chouchou était élevée aux côtés de sa gouvernante, Miss Dolly. La pièce The Little Shepherd, probablement la plus explicite à cet égard, traduit la vision romantique du berger dans la lande anglaise. Cependant, dans Children's Corner, fantaisie et ironie dépassent largement le cadre de l'anglomanie et se manifestent diversement. Ainsi, dans Doctor Gradus ad Parnassum, Debussy se moque avec délicatesse des fastidieux exercices de Clementi, alors que dans Serenade for the Doll il stylise avec humour l'hispanisme musical alors à la mode. Jimbo's Lullaby, la douce berceuse pour le gros éléphant est bâtie sur d'étonnantes gammes pentatoniques et gammes par tons. Cette construction musicale contraste avec The Snow is dancing évoquant la monotonie nonchalante de la neige qui tombe par l'intermédiaire de la tonalité de ré mineur et de doubles croches en staccato délicatement alternées de la main droite à la main gauche. Finalement, l'oeuvre se termine par la pièce la plus célèbre du recueil, Golliwogg's Cake-Walk, l'une des premières tentatives réussies par un compositeur français d'intégrer le jazz à la musique classique, et cela avant même la venue des premiers Jazz Bands de l'armée américaine en 1917. Mais la fantaisie n'aurait pas été complète sans les quelques mesures de Tristan de Wagner citées au milieu de la pièce et dont l'amusante indication expressive «avec une grande émotion» n'est pas sans rappeler les réticences de Debussy envers l'art wagnérien et plus particulièrement envers ses partisans, peut-être un peu trop épris de «grandeur wagnérienne».

Les Estampes ont été créées à la Société Nationale par Ricardo Vines le 9 janvier 1904. Les sujets des trois pièces font appel à des sources d'inspiration précises comme en témoignent les titres Pagodes, La Soirée dans Grenade et Jardins sous la pluie. Cependant ces évocations restent imaginaires, car Debussy n'a guère voyagé. Sa vision de l'Orient est née de ses visites aux Expositions universelles de 1889 et 1900; celle de l'Espagne se nourrit d'un monde imaginaire cher aux artistes français depuis plusieurs décennies (pensons à Bizet). Seul l'univers de Jardins sous la pluie est véritablement familier au compositeur puisque le mouvement est construit sur deux chansons du folklore français: «Nous n'irons plus au bois» et «Do, do, l'enfant do...».

Malgré son titre Pagodes, la première pièce des Estampes fait référence non pas à la Chine mais à l'Indonésie. Debussy avait été frappé par la richesse musicale des gamelans entendus à l'Exposition universelle de 1889. C'est par l'intermédiaire d'une écriture pianistique entièrement nouvelle qu'il recrée l'univers sonore des gongs (kethuk), des sarons, des bonangs et des genders: un thème pentatonique soutenu par de longues pédales diffuses y déambule à travers une riche toile polyrythmique. La Soirée dans Grenade fait appel aux rythmes d'habanera, de flamenco et de tango dont la puissance suggestive est amplifiée par une pédale en ostinato. L'atmosphère andalouse ainsi reconstituée faisait l'admiration de Manuel de Falla qui précisait: «La force d'évocation concentrée dans les quelques pages de La Soirée dans Grenade tient du prodige quand on pense que cette musique fut écrite par un étranger guidé presque par la seule vision de son génie...» Avec Jardins sous la pluie, le compositeur quitte la chaude atmosphère d'Andalousie pour des jardins d'Île-de-France. Apparentée à la Toccata de Pour le piano, cette troisième section a recours à un texte musical incisif qui fait allusion tour à tour à la pluie, symbole d'une nature délicate («Nous n'irons plus au bois»), et à une berceuse, symbole des jeux d'enfant au jardin du Luxembourg («Do, do, l'enfant do...»).

La composition de Pour le piano remonte à 1894, mais ce n'est qu'en 1901 que Debussy publie la partition entièrement révisée. Aussi étonnant que cela puisse paraître chez Debussy, l'œuvre ne fait appel à aucun élément descriptif et les titres de Prélude, Sarabande et Toccata concrétisent un univers abstrait qui met en relief l'ingéniosité pianistique du compositeur. Exception faite du passage central du Prélude où l'emploi de la pédale jumelé à une gamme par tons développe un univers sonore «impressionniste», l'œuvre se base sur la résurgence des maîtres du passé au travers de la conscience du compositeur. Ainsi le Prélude s'inspire-t-il des préludes et fantaisies de Bach où fougue, puissance et dynamisme se conjuguent à l'esprit du prélude non mesuré des luthistes français. La Sarabande développe une atmosphère de liturgie grégorienne sur une harmonie de septièmes et de neuvièmes particulièrement «sulfureuse» pour l'époque. La Toccata complète le tryptique par un moment de grande virtuosité dont les carrures précises et l'ordonnance motivique assurent un étonnant contraste avec Pelléas, exact contemporain de Pour le piano.

Michel Duchesneau



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