Christian Parent | Chopin: 4 Scherzos and Sonata, Op. 58

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Classical: Chopin Classical: Piano solo Moods: Solo Instrumental
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Chopin: 4 Scherzos and Sonata, Op. 58

by Christian Parent

In this piano works from Chopin, the pianist Christian Parent combines an astonishing virtuosity, a unique sonority and a spontaneous style full of passsion and intensity.
Genre: Classical: Chopin
Release Date: 

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1. Scherzo No. 1 in B Minor, Op. 20
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2. Scherzo No. 2 in B-Flat Minor, Op. 31
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3. Scherzo No. 3 in C Sharp Minor, Op. 39
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4. Scherzo No. 4 in E Major, Op. 54
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5. Piano Sonata No. 3 in B Minor, Op. 58: I. Allegro Maestoso
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6. Piano Sonata No. 3 in B Minor, Op. 58: II. Scherzo: Molto Vivace
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7. Piano Sonata No. 3 in B Minor, Op. 58: III. Largo
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8. Piano Sonata No. 3 in B Minor, Op. 58: IV. Finale: Presto, Non Tanto
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ABOUT THIS ALBUM


Album Notes
The Four Scherzos

The term scherzo (meaning "joke" in Italian) was first applied to musical compositions at the beginning of the 17th century. At that time it was used to designate a joyful, free-form work (i.e. the Scherzi musicali of Monteverdi). At the turn of the 19th century, with the Piano Sonata in A Major, Op. 2, No. 2 (1794-1795) and the Symphony, No. 2 in D Major, Op. 36 (1800-1802), Beethoven transformed the scherzo into a contrasting character piece, generally used to replace the minuet movements (the last vestige of the baroque dance suite) of multi-movement instrumental works. With Chopin, the scherzo became a genre in itself — a composition for advance technical development and display. Chopin maintained the three part structure (A-B-A in form) established by Beethoven where in general extremely rapid and lively outer sections (A) frame a more calm and expressive middle section (B). The four scherzos of Chopin number among the composer's greatest works, thanks to their richness of invention, bold harmonies and expressive intensity.

Chopin began work on the first of the set, the Scherzo in B Minor, Op. 20 in Vienna in 1831 and finished it a year later, after settling in Paris. The tempo indication con fuoco sets the mood of the work. The initial two dissonant chords of unexpected intensity serve as preamble to rapid ascending and descending passages that cover the extremes of the keyboard. A calm and tranquil mood characterises the central part of the work. The theme of this middle section, which is stated three times, is based on the Polish Christmas carol Jesus' Lullaby. A fortissimo chord signals the return, albeit in an abridged version, of the tempestuous opening music.

The Scherzo in B Flat Minor Op. 31 is the most famous of the four scherzos and dates from 1837. The work opens with a 'question and answer' motive: a mysterious pianissimo question precedes a highly charged response comprised of powerful chords. Indeed this 'question and answer' motive constituted for Chopin "the key to the entire work". Chopin's intentions are clearly indicated in the score; an exhortation for all performers. The second theme, characterised by an unsettled lyricism and an expansive melody is typical of the bel canto vocal style which the composer favoured. The middle section of the second theme is divided in two episodes; the one calm and chordal, the other more agitated. This latter evolves into a passage of nervous excitement which functions as the climax of the piece. The work concludes with a reprise of the initial music followed by a bravura closing statement.

Much has been written about the voyage of Chopin and George Sand to Majorca from November 1838 to February 1839. During the course of the voyage torrential rains and dampness, took its toll on Chopin's already fragile state of health. Illness, however, did not prevent the composer from completing such remarkable works as the Twenty Four Preludes and the Scherzo in C Sharp Minor, Op. 39. The latter work begins with an audacious introduction which creates an aura of blurred tonality. The key of C sharp minor is finally established with the series of double octaves of the opening theme. The second thematic idea assumes the guise of a hymn presented in four sections, punctuated by lightly descending, magical cascades of notes. These themes are heard in alternation with a spirited and dramatic coda. Unlike the Scherzo Op. 20, it is only at the end of the coda that the initial indication con fuoco takes on its full significance.

Composed at Nohant in 1842, the Scherzo in E Major, Op. 54 is distinguished from the three preceding works by its luminous character. It is the only scherzo written in a major key. It is also the only one of the four to harken back to the original meaning of the term scherzo above all in its opening section, where a rhythmic and leaping thematic idea springs forth from the first measures. In the central section, the lyricism so dear to Chopin, asserts its rightful place. Here an expansive melody unfolds over a rocking barcarolle figure. At the return of the first part, the themes become more and more expressive without any significant alteration to the melody. The work concludes with a tempestuous ascending scale which covers the entire range of the keyboard.

The Sonata No.3 in B Minor, Op. 58

Derived from the classical sonata of the 18th century, Chopin's Sonata is infused with contrast, a hallmark of Romantic aesthetic. It is further marked by the personal stamp of the composer. Throughout the work one recognizes the language of the ballades, scherzos, nocturnes and etudes. With regards to form, Chopin distances himself from the traditional sonata template, bringing to it a number of transformations; for example the inversion of the usual order of movements and the omission of the principal theme in the recapitulation. According to Tadeusz Zielinski, one of the composer's biographers, "the essence of the romantic sonata, particularly in the hands of Chopin lies in the treatment of the sonata movements a cycle, where each forms but a single episode in the evolving drama that is the whole. Albeit separate, these movements represent the successive steps of an emotional narrative that is encapsulated by the entire work." Of the three sonatas composed by Chopin, only the last two occupy a place of pre-eminence in the piano repertoire. If the Sonata in B Flat Minor, Op. 35 evokes death with its Marche funèbre, the Sonata in B Minor, Op. 58 reaffirms the joy of life, this, despite being written during the summer of 1844, when the ailing composer was still mourning the recent death of his father.

The opening Allegro maestoso is distinguished by a richness of thematic material and rhythmic variety. The first theme, almost symphonic in character is juxtaposed with a long lyrical phrase typical of the composer's musical style. The use of elements of the opening theme treated imitatively, lends the development section a complexity and density of writing uncharacteristic of Chopin. At the recapitulation, the composer omits the first theme, giving primacy to the second. The movement closes with a short, brilliant coda. The Scherzo assumes the character of an etude. In the outer sections of the scherzo, rapid bravura passages cover the extent of the keyboard. The middle section consists of a transparent melody supported by subtle chords. The Largo is reminiscent of the most beautiful of Chopin's Nocturnes. After a dramatic opening, underscored by accented chords, a long calm and dreamy cantilena ensues. It is in turn followed by an animated episode which constitutes the central part of the movement. The opening melody then returns this time, however, accompanied by an animated rhythmic motive. The Finale, Presto, non tanto provides a complete contrast to the preceding Largo. It is the most impetuous and energetic of the four movements. Composed in sonata-rondo form, each reprise of the rondo refrain becomes more and more agitated, as the speed of the accompaniment is increased.

Louise Arseneau (Translation: Ilene McKenna)


Les quatre Scherzos

Le terme « scherzo » (« plaisanterie » en italien) apparaît en musique au début du dix-septième siècle ; il s'agissait alors d'une pièce joyeuse de forme libre (ex. : Scherzi musicali de Monteverdi). Mais au tournant des 18e et 19e siècles, dès la deuxième sonate pour piano de l'opus 2 (1794-1795) et la deuxième symphonie (1800-1802), Beethoven en fait une pièce de caractère contrastant dans le but de remplacer le menuet, dernier vestige de la suite de danses baroques. Avec Chopin, le scherzo devient un genre en soi, c'est-à-dire une pièce au développement technique très avancé. Il conserve sa structure en trois parties de forme A-B-A, les parties extrêmes plus rapides et alertes encadrant une partie médiane plus calme et expressive. Les quatre Scherzos de Chopin figurent parmi les plus grands chefs-d'œuvre du compositeur grâce à leur richesse d'invention, leurs harmonies audacieuses et leur intensité expressive.

Le premier Scherzo en si mineur op. 20 fut commencé à Vienne en 1831 et terminé l'année suivante lors de l'installation de Chopin à Paris. L'indication con fuoco sur la partition prend dès le départ tout son sens: deux accords dissonants d'une force inouïe servent de préambule à des traits rapides qui déferlent en mouvement ascendant puis descendant d'un bout à l'autre du clavier. Le calme et la douceur s'installent ensuite dans la partie centrale où s'élève un chant de Noël polonais intitulé Berceuse de Jésus qui sera énoncé à trois reprises. Un accord fortissimo annonce le retour de la première partie, mais sous une forme abrégée.

Le deuxième Scherzo en sib mineur op. 31, le plus célèbre des quatre, date de 1837. L'œuvre débute par un thème sous forme de question/réponse : la question pianissimo, empreinte de mystère, précède une réponse chargée d'accords puissants. Chopin était intransigeant face à l'exécution de cette idée musicale. « C'est la clef du morceau tout entier» disait-il, exhortant les pianistes à y porter une attention toute particulière. Le second thème, d'un lyrisme inquiet, est une ample mélodie typique du bel canto que le compositeur affectionnait particulièrement. La partie médiane se développe également en deux épisodes, l'un plutôt calme et tout en accords, l'autre plus agité, débouchant sur un passage fébrile, point culminant de la pièce. L'œuvre se termine avec la reprise de la partie initiale, suivie d'une péroraison enlevée.

On a beaucoup écrit sur le séjour mémorable de Chopin et de George Sand à Majorque de novembre 1838 à février 1839. Durant ce voyage, les pluies torrentielles et l'humidité eurent raison de la santé fragile de Chopin. La maladie ne l'a cependant pas empêché de composer des œuvres remarquables comme les vingt-quatre Préludes et le troisième Scherzo en ut dièse mineur op. 39. Cette pièce, par son introduction assez audacieuse pour l'époque, nous laisse dès le départ sur une impression de flou tonal. La tonalité de do dièse mineur s'affirme ensuite avec la succession de doubles octaves du premier thème. La seconde idée thématique prend l'allure solennelle d'un choral présenté en quatre sections, ponctuées par des cascades de notes descendantes légères et magiques. Ces thèmes seront entendus en alternance jusqu'à une coda fougueuse et dramatique. Contrairement au premier scherzo, c'est à la fin, dans cette coda, que la mention con fuoco prend alors sa pleine signification.

Composé à Nohant en 1842, le quatrième Scherzo en mi majeur op. 54, se distingue des trois précédents par son caractère plus lumineux, il est d'ailleurs le seul scherzo écrit dans le mode majeur. C'est également celui qui renvoie le mieux à l'idée originale de «scherzo» surtout dans la partie initiale où, dès les premières mesures, jaillit une idée thématique rythmique et sautillante. Dans la partie centrale, le lyrisme cher à Chopin reprend ses droits. Sur un rythme ondulant de barcarolle, une longue mélodie s'étire et persiste. Lors du retour de la première partie, les thèmes deviennent de plus en plus expressifs sans que la mélodie en soit modifiée. En guise de conclusion, une gamme ascendante parcourt tout le clavier.

La troisième Sonate en si mineur op. 58

Bien qu'apparentée au classicisme dont elle est issue, la sonate chez Chopin est empreinte de l'esthétique romantique par ses contrastes. Elle est aussi fortement marquée du sceau personnel du compositeur; on y reconnaît le langage des ballades, des scherzos, des nocturnes et des études. Concernant la forme, Chopin s'éloigne sensiblement du schéma traditionnel de la sonate en y apportant diverses transformations comme, par exemple, l'inversion de l'ordre habituel des mouvements et l'omission du thème principal dans la réexposition. Mais selon Tadeusz Zielinski, un des biographes du compositeur, « l'essence même de la sonate romantique propre à Chopin tient à la façon de traiter les mouvements du cycle de la sonate, lesquels forment désormais les épisodes d'un seul drame évolutif. Bien que séparés, ces mouvements représentent des étapes successives du récit émotionnel qui couvre la totalité de l'œuvre ».
Des trois sonates pour piano de Chopin, seules les deux dernières occupent une place de choix dans le répertoire pianistique. Autant la Sonate en sib mineur op. 35 évoque la mort avec sa Marche funèbre, autant la Sonate en si mineur op. 58 s'ouvre à la vie et à la joie bien qu'elle fut écrite au cours de l'été 1844 de la main d'un homme malade et vivant le deuil de son père décédé quelques mois auparavant.

Le premier mouvement Allegro maestoso se distingue par la richesse de son matériau thématique et par sa variété rythmique. Au premier thème d'allure symphonique s'oppose une longue phrase musicale d'un lyrisme propre au style du compositeur. Le développement reprend des éléments du thème principal traité ici en imitation, ce qui confère à ce passage une certaine complexité d'écriture plutôt inhabituelle chez Chopin. Lors de la réexposition, le compositeur omet volontairement le premier thème privilégiant plutôt le second, avant de conclure par une coda courte et emportée. Le Scherzo prend l'allure d'une étude. Dans les parties extrêmes, des traits rapides d'une grande fluidité se déploient sur toute l'étendue du clavier alors que, dans la partie médiane, des accords discrets soutiennent une mélodie pure et transparente. Le Largo fait songer aux plus beaux Nocturnes. Après un début plutôt dramatique souligné par des octaves martelées, une longue cantilène calme et rêveuse se fait entendre. Elle est suivie d'un épisode plus animé qui constitue la partie centrale du morceau. La mélodie du début revient, supportée cette fois-ci par un accompagnement au rythme plus mouvementé. Le Finale, Presto, non tanto, contraste avec ce qui précède. C'est le plus fougueux, le plus énergique des quatre mouvements. De forme rondo-sonate, les retours du refrain se font de plus en plus tourmentés grâce à un accompagnement qui, à chaque reprise, gagne en rapidité.

Louise Arseneau



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